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27 avril 1848 : Abolition de l’esclavage en France

Le 27 avril 1848, le gouvernement de la République française publie un décret par lequel il abolit l’esclavage dans les colonies françaises. L’abolition concerne avant tout les vieilles colonies héritées de l’Ancien Régime, dont l’économie repose encore sur les grandes plantations sucrières.

Sous la Révolution, les députés de la Convention avaient aboli l’esclavage une première fois pour calmer les révoltes dans les colonies des Antilles. Mais Napoléon Bonaparte était revenu sur cette mesure et avait légalisé l’esclavage le 20 mai 1802.

Dans l’île de Mayotte, sultanat musulman tombé sous protectorat français en 1841 et où n’existe aucun planteur européen, le gouvernement du roi Louis-Philippe 1er avait aboli l’esclavage dès le 9 décembre 1846. Par contre, dans les vieilles colonies qui comptent beaucoup de planteurs, il en est régulièrement empêchés par ces derniers.

Il faut attendre la Révolution de février 1848 pour qu’enfin, dans l’effervescence républicaine,  les abolitionnistes puissent contourner l’opposition des planteurs. Le décret d’abolition est rédigé par Victor Schoelcher, sous-secrétaire d’État à la Marine dans le gouvernement provisoire. Le décret prévoit de libérer dans un délai de deux mois 250.000 esclaves noirs ou métis à la Martinique et à la Guadeloupe, ainsi qu’à la Réunion, en Guyane et à Saint-Louis du Sénégal.

En compensation de la perte de leurs esclaves, les planteurs reçoivent du gouvernement français une indemnité forfaitaire. Ils contournent aussi l’interdiction de l’esclavage en faisant venir des «travailleurs sous contrat» de la Chine du sud ou d’Inde du Sud. Il s’agit d’un nouvel esclavage qui ne dit pas son nom.

L’abolition dément les sombres prophéties des planteurs, qui craignaient la ruine de leurs exploitations et de leurs îles. Au contraire, elle s’est traduit par un regain de l’activité économique dans les colonies.

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